Interview with BP’s chairman of the board Carl-Henric Svanberg

Posted on January 3, 2010


(Swedish below)

Many were very surprised by the announcement that the managing director of the telecommunications company Ericsson, Carl-Henric Svanberg, was to become the new chairman of the board of BP. Why would he leave the telecom industry, an industry of the future, for the oil industry whose best days lie behind it? In today’s Svenska Dagbladet [a national broadsheet in Sweden] there is a six-page report (it has many images) with the headline “Boyhood Dream” that can maybe provide some explanation. In the interview he notes that he must choose his words carefully even though they are in Swedish. He is conscious that what he says will be translated and spread further over the internet. He is quite correct – here is an example (below).

It can be important to know a little about Carl-Henric Svanberg’s background now that he is to lead one of the world’s largest companies. He was born in Porjus in northern Sweden. Porjus is commonly associated with the expansion of Sweden’s hydroelectric power infrastructure and his father was a project leader for expansion of the hydroelectric power station in Porjus. Therefore, it is not surprising that he chose an education as a civil engineer and later augmented this with education in economics at Uppsala University. The fact that an engineer now sits at the rudder of BP may be very important for the future.

One of the first trips that Svanberg made as the new chairman of the board of BP was to BP’s oil platform Thunder Horse in the Gulf of Mexico. When he stepped out of the helicopter onto the platform “a boyhood dream was fulfilled”. He tells that, as a 20-year-old he very nearly began working on a Statoil platform in the North Sea. The visit to Thunder Horse can also illustrate the reality that BP and the oil industry face.

The Thunder Horse Field was discovered in 1999 when a well was drilled down to a depth of 7850 metres. A second well 2500 metres south of the discovery well was drilled in 2000 to a depth of 8800 metres. A third well 8000 metres north also found oil at a depth of 7900 metres. In total, it is thought that one billion barrels of oil exists to be produced from the Thunder Horse Field. At these extreme depths the oil has a temperature of 135 C (275 F) and the pressure is 1200 times higher than normal air pressure. That the engineer Svanberg is fascinated by the advanced technology required beginning production is completely natural.

The production platform Thunder Horse is the world’s largest production platform. It was delivered in 2004 from South Korea and, in 2005 it was ready to be towed out to the field. However, once out there it was damaged by the hurricanes Dennis and Katrina. The first oil was produced in June 2008 and, by drilling several production wells, they have now reached a greater than expected production level of 250,000 barrels per day.

Based on the declared field size of 1 billion barrels this means that they have begun by emptying the field at a depletion rate of 9% per year. In an article titled “The evolution of giant oil field production behaviour” we have studied the world’s giant oil fields and we see that giant offshore oilfields leave their production plateau phase when 40% of the field has been produced (after 5 years for Thunder Horse). They then show a production decline of around the same magnitude as this “depletion of remaining reserves” when the plateau ends (yearly production = 91 Mb, remaining reserves = 600 Mb, depletion of remaining reserves = 91/600*100 = 15%). For Thunder Horse this would mean 15% per year. We can also note that they are pumping 300,000 barrels of water into the field every day in order to maintain pressure. If they do not find any new fields in the vicinity this means that, in 10 years, production will be around 100,000 barrels per year.

The thing that is described here, depletion, is one of the problems that await Carl-Henric Svanberg and other heads of international and national oil companies. They face an enormous challenge. The reporter posed the question, “Do you believe that the world’s sources of oil will have run dry (“sina”) in 40-50 years?”. Svanberg answered, “It is difficult to say. Of course, many experts believe it. I believe that the demand for oil will fall faster than the available supply.” In Swedish the word “sina” [run dry] is commonly used in association with the end of milk production by a cow. In 40-50 years there will still be producing oil wells. The question from the journalist was far too vague and it would have been quite correct to answer “No”. They should have asked about “Peak Oil”.

Carl-Henric Svanberg’s answer suggests that he may be influenced by Saudi Arabia’s former oil minister Sheik Yamani who made the following statement well-known, ”The Stone Age did not end for the lack of stone, and the oil industry will end long before the world runs out of oil”. I think that the statement lacks relevance. Stone was abandoned when they could produce more effective tools and weapons in other materials. Energy cannot be produced, only transformed from one form to another. That we will be able, within 40 years, to transform the flow of energy from the sun into something more effective than oil is wishful thinking. The demand for oil will remain high. It is depletion and Peak Oil that will be the future’s limiting factors.

The challenge that Carl-Henric Svanberg faces is, without doubt, the worlds greatest – how will we cope with a continuously increasing need for energy when the world’s oil production and natural gas production will decline in the future. We don’t need to involve the climate as a motivating factor – “Peak Oil” and “Peak Gas” suffice! When Svanberg was appointed as managing director for Ericsson he faced, in a way, the same problems that he faces now when he is to lead BP into the future. Ericsson produced hardware, telephones and base stations, but Svanberg realized that “soft products” would be a major product in the future. The company was transformed by purchasing other businesses and a restructuring was begun.

If BP is to survive in future as a profitable energy company more than “Beyond Petroleum” is needed. Today the stock market world of the international oil companies is completely determined by booked reserves at year’s end. If they have succeeded in “booking up” the same amount of oil that they have produced then they will be looked upon kindly by the shareowners. The ability to change and convert to other energy forms must be valued in a new way and this change is a huge future challenge.

The article about Carl-Henric Svanberg ends by discussing mobile telecommunications and the competition from China. He notes that Huawei and ZTE are new, tough competitors for Ericsson. When it comes to future oil production it will be an even tougher struggle with the Chinese who are currently buying everything available on the market. The Swedish expression, “out of the ashes and into the fire” is a good description of the future awaiting Carl-Henric Svanberg. It is, without doubt, a job for a skilled civil engineer.


Många blev förvånade då BP meddelade att telefonbolaget Ericssons VD Carl-Henric Svanberg skulle bli ny styrelseordförande för BP. Varför lämnade han telekomindustrin, som tillhör framtiden, för oljeindustrin som har framtiden bakom sig? I dagens Svenska Dagbladet finns ett sex sidors långt reportage med rubriken ”Pojkdröm” som kan ge en liten förklaring (många bildder). I intervjun medger han att han måste vara försiktig med sina uttalanden fastän de är på svenska, han är medveten om att det han säger kommer att översättas och spridas vidare via internet. Helt riktigt, här är ett exempel.

Det kan vara viktigt att känna till lite om Carl-Henric Svanberg bakgrund nu då han skall styra ett av världens störta företag. Han är född i Porjus i norra Sverige. Porjus är förknippad med utbyggnad av svensk vattenkraft och han pappa var projektledare för utbyggnaden i vattenkraftsstationen i Porjus. Det är därför inte förvånande att han valde en utbildning till civilingenjör som senare kompletterades med en ekonomisk utbildning vid Uppsala universitet. Det faktum att det är en ingenjör som nu sitter vid rodret för BP kan ha stor betydelse för framtiden.

En av de första resorna som Svanberg fick göra som ny styrelseordförande för BP var till BP:s oljeplattform Thunder Horse i Mexikanska Golfen. Då han steg ur helikoptern ute på plattformen ”då uppfylldes en pojkdröm”. Han berättar att han som 20-åring var mycket nära att börja jobba på en Statoilplattform i Nordsjön. Besöket på Thunder Horse kan också illustrera den verklighet som BP och oljeindustrin står inför.

Thunder Horse upptäcktes 1999 då man borrade en brunn ner till 7850 meters djup. En andra brunn 2500 meter söder om upptäcktsbrunnen borrades år 2000 till ett djup av 8800 meter. En tredje brunn 8000 meter norr ut hittade också olja på ett djup av 7900 meter. Totalt anser man att det finns en miljard fat olja att producera vid Thhunder Horse. På dessa extrema djup har oljan en temperatur på 135 oC (275 F) och trycket är 1200 gånger högre än normalt lufttryck. Att ingenjören Svanberg fascinerades av den avancerade teknik som krävs för att få igång produktionen är helt naturligt.

Produktionsplattformen Thunder Horse är världens största produktionsplattform. Den levererades 2004 från Sydkorea och 2005 var den färdig att bogseras ut till fältet, men väl där ute drabbades den av orkanerna Dennis och Katrina. Först i juni 2008 producerades den första oljan och genom att borra fler produktionsbrunnar har man nu nått större än förväntad produktion på 250.000 fat om dagen. Om vi utgår från den angivna fältstorleken på 1 miljard fat betyder det att man börjar med att tömma fältet med 9 procents depletion om året. Vi har i artikeln “The evolution of giant oil field production behaviour” studerat världens gigantfält och vi ser att gigantiska oljefält till havs lämnar sin nivåproduktion då man producerat ca 40% av fältet (efter fem år för Thunder Horsse) för att sedan ha en produktionsminskning av samma storleksordning som ”depletion of remaining reservs” då platån lämnas. För Thunder Horse skulle det betyda 15% om året. Vi kan också notera att man pumpar in ca 300.000 fat vatten i fältet varje dag för att hålla uppe trycket. Om man inte hittar nya fält i närheten betyder det att om 10 år kommer att vara runt 100.000 om året.

Det som beskrivs här, depletion, är ett av de problem som väntar Carl-Henric Svanberg och andra chefer för internationella och nationella oljebolag. Man står inför en gigantisk utmaning. Reportern ställer frågan: Tror du att världens oljekällor har sinat om 40-50 år? – ”Svårt att säga, många experter tror ju det. Jag tror att efterfrågan på olja faller innan utbudet minskar.” I svenskan används odet ”sina” vanligen i samband med att en ko slutar att producera mjölk. Om 40-50 år kommer det fortfarande att finnas oljekällor som producerar olja. Frågan från journalisten var allt för vag och ett nej hade varit helt OK. Man skulle ha frågat om “Peak Oil”.

Nu antyder svaret att Carl-Henric Svanberg är påverkad av Saudiarabiens före detta oljeminister Shejk Yamani som gjort följande uttryck bevingat: ”The Stone Age did not end for the lack of stone , and the oil industry will end long before the world runs out of oil”. Jag anser att uttalandet saknar relevans. Sten övergas då man effektivare kunde producera verktyg och vapen i andra material. Energi kan inte produceras utan bara omvandlas från en form till en annan. Att vi inom 40 år kan omvandla den flödande energin från solen till något som är mer effektivare än olja är ett önsketänkande. Efterfrågan på olja kommer att förbli stor. Det är depletion och Peak Oil som kommer att vara framtidens begränsade faktorer.

Den utmaning som Carl-Henric Svanberg står inför är utan tvekan världens största utmaning: Hur skall vi hantera ett ständigt växande energibehov då världens framtida oljeproduktion och naturgasproduktion kommer att minska. Vi behöver inte lägga in klimatet som en drivande faktor, ”Peak Oil” och ”Peak Gas” är tillräckligt. Då Svanberg tillträdde som VD för Ericsson stod han på sätt och vis inför samma problem som han gör nu då han skall leda BP in i framtiden. Ericsson producerade hårdvara, telefoner och basstationer, men Svanberg insåg att mjukvara skulle bli en stor produkt i framtiden. Företaget förvandlades genom inköp an andra företag och en omstrukturering påbörjades.

Om BP skall överleva som ett vinstgivande energibolag i framtiden krävs det mer än ”Bortom Petroleum”. I dag är de internationella oljebolagens börsvärden helt styrda av bokade reserver i slutet av året. Har man inte lyckats med att ”boka upp” samma mängd olja om man producerat hamnar man under aktieägarnas lupp. Förmågan till förändring och omställning till andra energislag måste värderas på ett nytt sätt och denna förändring är en stor utmaning för framtiden.

Artikeln om Carl-Henric Svanberg avslutas med att diskutera mobiltelefoni och konkurrensen med Kina. Man noterar att Huawei och ZTE är nya svåra konkurrenter till Ericsson. Vad det gäller framtida oljeproduktion kommer det att bli ännu tuffare tag med kineserna, just nu köper man allt som blir tillgängligt på marknaden. Det svenska ordspråket ”Ur askan i elden” blir en bra beskrivning av den framtid som väntar Carl-Henric Svanberg. Utan tvekan är det ett jobb för en civilingenjör.

Posted in: Dagsaktuellt