Battle over oil’s future / Strid om oljans framtid

Posted on March 30, 2012


On March 30, 2012, a report titled “Peak Oil – An economic analyzes” by Øystein Noreng was presented by the Expert Group for Environmental Studies. The group is appointed by the Ministry of Finance in Sweden. The Swedish business newspaper Industry Today was present and Jonas Lindblad has now written an article on the debate at Rosenbad (Rosenbad functions as the Prime Minister’s Office and the Government Chancellery in Sweden) and within parenthesis comments to the text is given by Kjell Aleklett): (Article in Swedish)

“The ideas regarding peak oil, that the world’s oil is running out, are exaggerated and irrelevant. That salvo was fired off in a report commissioned by the Finance Department.” (Formally, it was the Expert Group for Environmental Studies that was set up by the Finance Department that commissioned the report as stated later.)

Shortage of oil is a ghost that has haunted us time and again through history, asserts Øystein Noreng, a professor at the Norwegian Business School BI. He has made an economic analysis of peak oil for the Finance Department’s Expert Group for Environmental Studies. Øystein Noreng cites that the USA after the first world war was worried that its expanding navy would consume all of the USA’s oil and therefore they turned their eyes towards the Middle East. “We have never had that concern”, says Øystein Noreng. (It has always been difficult to calculate future production before half the oil in a region has been found. We see that, in 1956 when more than half the oil in the USA had been found, King Hubbert was able to make his prediction of future production. Since global discoveries peaked in the 1960s and the total picture of discoveries had not become known outside of the industry until recently it is only recently that we can make reliable prognoses of global production.)

The professor in petroleum economics asserts that the world’s oil reserves have not been completely mapped, that technology is always advancing and that the peak oil theory does not give regard to the significance of the market and price signals. (It is completely correct that industry will find more oilfields in future. I calculate that it will be between 200 and 260 new fields per year. The trends are that it is smaller fields that they are finding, but in our calculations there is also room for discovery of giant fields. For Norway we included in our calculations that they would find one new giant field in the period 2001 to 2010. The Avaldness field was found in 2011 so it was a little later than we had estimated. Production is calculated with the help of production parameters and is, as a rule, maximal production. Market forces would usually cause production to be lower than this.)

“Nations produce oil according to income targets. When the prices go up the nation produces less and vice versa” says Øystein Noreng. (We have a high oil price but it is not the high oil price that is causing Norway’s production to fall. They are still producing as fast as technically possible. But it can be true for Saudi Arabia when it was the swing producer.)

In the short term he sees risk for a rapid rise in the oil price due to the tensions in the Middle East, filling of oil storages and speculation. But higher oil prices will stimulate exploration and result in new oil discoveries. (During the 1980s the price of oil was high and they have never found as many oilfields before or since. Oil fields were discovered at the rate of 360 per year. Despite this the total volume of oil that they discovered was significantly less than was found during the 1970s when they found fewer fields. In the 1990s there were markedly fewer oilfield discoveries. It will be interesting to see if, now that the oil price is high, they will discover more than the 200 to 260 fields per year that I have estimated in my book “Peeking at Peak Oil”.)

Therefore, Øystein Noreng believes that, in the longer term, the oil price will fall. New exporting nations, new technology and the risk of a falling dollar means that the conditions exist for a significant fall in the oil price. (If the dollar falls and they keep the same prize per barrel it will be cheaper for us to buy oil but not for the USA or for China that has coupled its currencies value to the US dollar.)

“The price may go down to 60 dollars per barrel if there is a recession.” säger Öystein Noreng. (A recession will bring a fall in the oil price but the question is whether this is the only thing that could bring down the oil price.)

Noreng’s criticism of the peak oil theory meets opposition from Kjell Aleklett, professor of physics in Uppsala University and a well-known peak oil advocate. He discounts for example the theory that increased drilling leads to more discoveries. “That general idea does not hold in reality.” says Kjell Aleklett. As an example he cites the developments in the USA where increased drilling did not result in greater discoveries during the 1980’s.

Kjell Aleklett describes the enormous find that Lundin Petroleum recently made off the Norwegian coast as “very interesting”. The Avaldness field is one of the largest discoveries ever made on the Norwegian coastal shelf. But Kjell Aleklett does not believe the predictions that it will produce a half million barrels per day. He sees half as much. (The reason for this statement is that the field “Thunder Horse” in the Gulf of Mexico is around the same size and there they have chosen to produce the field at 250,000 barrels per day.)

“Much has been claimed but the reality is completely different – which we will possibly see for those oilfields that are now found near Norway”, he says pointedly. “Economics does not determine oil production rather than physics”.

The professor from Uppsala emphasizes that he does not estimate that oil will run out but that the rate of oil production will decline in future. “This causes us to look at the future in a different way”, says Kjell Aleklett.

The peak oil advocate is also relatively reserved in his predictions of future developments in the price of oil. “I do not believe that the price will go over $160 per barrel”, says Kjell Aleklett who believes that the price will vary between 90 and 160 dollars per barrel over the next few years. (We have previously seen that the world economy cannot tolerate a price where purchases of oil account for 7% of global GDP. The upper price boundary is estimated using this as a basis.)

A cautionary note however is the situation in the Middle East. If the tensions over Iran escalate into open military conflict then the oil price will shoot up and both the professor of economics and the professor of physics agree on this point. (No further comment required.)

(The report has an English summary)

The report in Swedish with English summary

Dagens industi var på plats och Jonas Lindblad har nu skrivit en artikel om debatten på Rosenbad:;jsessionid=CB92A313E4BDC586A3FDC62BAE236562.rocco4?cid=25400741&articleId=263259

”Föreställningarna om peak oil, att världens olja är på väg att ta slut, är överdrivna och irrelevanta. Den salvan avlossas i en rapport beställd av finansdepartementet.” (Formellt var det Expertgruppen för miljöstudier som tillsatts av finansdepartementet som bestält rapporten vilket nämns senare.)

Brist på olja är ett spöke som återkommit genom historien, hävdar Öystein Noreng, professor vid norska Handelshögskolan BI. Han har gjort en ekonomisk analys av peak oil åt finansdepartementets Expertgrupp för miljöstudier. Öystein Noreng nämner att USA efter första världskriget fruktade att den växande bilflottan skulle konsumera all amerikansk olja och därför vände blickarna mot Mellanöstern. ”Vi har alltid haft det här perspektivet över oss”, säger Öystein Noreng.
(Att göra en beräkning av framtida produktion har alltid varit svårt innan man hittat över hälften av oljan i en region. Vi ser att då man väl hittat mer än hälften av oljan i USA 1956 kunde King Hubbert göra en prognos om framtidens produktion. Eftersom de globala fyndigheterna nådde maximal fyndighets nivå på 1960-talet och den totala bilden inte blivit känd utanför industrin förrän nyligen är det först nu som vi kan göra pålitliga prognoser.)

Professorn i petroleumekonomi hävdar att världen oljereserver inte är kartlagda, att tekniken ständigt utvecklas och att peak oil-teorin inte tar hänsyn till marknadens och prisets betydelse.
(Helt riktigt kommer industrin att hitta fler oljefält i framtiden. Jag räknar med att det kommer att vara mellan 200 och 260 nya fält om året. Trenden är att det är mindre fält som man hittar, men i våra beräkningr finns det också utrymme för gigantfält. Vad det gäller Norge så hade vi med i beräkningarna att man skulle hitta ett nytt gigantfält under perioden 2001 till 2010. Avaldsnes-fältet hittades 2011 så det var lite senare än vad vi beräknat. Produktion beräknas med hjälp av produktionsparametrar och är i regel maximal produktion. En marknadsanpassning skulle snarare ge en lägre produktion.)

”Länder producerar efter ett intäktsmål, går priserna upp producerar landet mindre och tvärtom” säger Öystein Noreng.
(Vi har ett högt oljepris men det är inte det höga priset som gör att Norges produktion minskar. Man har fortfarande maximal teknisk produktion.)

På kort sikt ser han att risken för snabb prisuppgång på oljepriset på grund av oron i Mellanöstern, lageruppbyggnad och finansiella placeringar. Men höga oljepriser utlöser en hög aktivitet vilket gör att nya fynd kommer upptäckas.
(Under 1980-talet var priset på olja högt och man har aldrig tidigare eller senar hittat fler flt än under denna period, 360 fält om året. Trots det blev den totala volymen som man hittade betydligt mindre än under 1970-talet då man hittade färre fält. 1990-talet hade markant färre fältfynd. Det skall bli intressant att se om man nu då priset är högt kommer att hitta fler än de ca 200 till 260 om året som jag räknar med.)

Därför räknar Öystein Noreng med att oljepriset på lång sikt faller. Nya exportländer, ny teknik och risken för fallande dollarkurs gör att grunden finns för ett betydande oljeprisfall.
(Om dollarn faller blir det billigare för oss men inte för USA och Kina som har sin valuta knuten till dollar.)

”Priset kan gå ner till 60 dollar per fat om det blir en recession”, säger Öystein Noreng.
(En recession kommer att medföra en nedgång i priset men frågan är om det är den enda möjligheten till ett prisfall.)

Men hans kritik mot peak oil-teorin får mothugg av Kjell Aleklett, fysikprofessor i Uppsala och en känd peak oil-förespråkare. Han underkänner till exempel teorin att ökat borrande ger fler fyndigheter. ”Den här generella bilden gäller inte om man tittar på verkligheten” säger Kjell Aleklett och exemplifierar med utvecklingen i USA där ett ökat borrande inte resulterat i stora fyndigheter.

Kjell Aleklett kallar det enorma fynd som Lundin Petroleum nyligen gjorde utanför Norge för ”väldigt intressant”. Avaldsnes-fältet är en av de största fyndigheterna någonsin på norska kontinentalsockeln. Men Kjell Aleklett tror inte på spådomarna om att det kommer produceras en halv miljon fat om dagen vid fältet, snarare hälften så mycket.
(Orsaken till uttalandet är att fältet ”Thunder Horse” i Mexikanska gulfen är av samma storlek och där har man valt en produktionsvolym på 250000 fat om dagen.)

”Väldigt mycket sägs men verkligheten är en helt annan, vilket vi kanske kommer få märka på de oljefält som nu hittats utanför Norge”, säger han syrligt. ”Ekonomin bestämmer inte produktionen, det är fysiken.”

Uppsalaprofessorn understryker att han inte räknar med att oljan tar slut, men att oljeutvinningen kommer minska framöver. ”Det ger oss anledning att titta på framtiden på ett annat sätt”, säger Kjell Aleklett.

Även peak oil-förespråkaren är relativt återhållsam i sin prognos över oljeprisets utveckling.
”Jag tror inte att priset går över 160 dollar per fat”, säger Kjell Aleklett som spår att oljepriset kommer pendla mellan 90 och 160 dollar per fat de närmaste åren.
(Vi har tidigare sett att världsekonomin inte klarat ett pris som medför att oljenotan motsvarar 7% av globala GDP. Det övre priset är satt med detta som riktlinje.)

En brasklapp är dock situationen i Mellanöstern. Skulle oron kring Iran eskalera till ett fullskaligt krig kommer oljepriset rusa i höjden, det är både ekonomiprofessorn och fysikprofessorn överens om.
(Slutet kräver inga ytterligare kommentarer.)

Posted in: Uncategorized